Esta familia cosmopolita, presenta como característica el pico en punta y alas más largas que las gaviotas, cola a menudo ahorquillada, tarsos muy cortos y pulgares casi inexistente, con los picos coloreados de rojo, amarillo o negro. Son gregarias y migradoras, de vuelo ágil y ligero. Nadan bien y se arrojan desde lo alto sobre peces e insectos. Ponen huevos punteados, en número de dos a tres, generalmente en el suelo, excepto algunas especies que lo hacen sobre nidos flotantes, y los pollos quedan al cuidado de ambos padres.