De dimensiones un tanto grandes, tienen el pico largo y rayado, cuerpo fusiforme, alas grandes y agudas como la cola y tarsos cortos pero robustos, con largos pies palmeados. Las narinas no son visibles. En la base inferior del pico existe una pequeña bolsa gutural desnuda. En los adultos, que viven en zonas templadas, el color dominante es el blanco, con partes de las alas y colas negras.

Esencialmente acuáticas, frecuentan las aguas costeras, que recorren en largos periplos. Grandes voladoras y buceadoras, viven en grupos numerosos en los lugares de reproducción y de alimentación; algunas veces aparecen aisladas en el mar abierto.

Se zambullen desde alturas considerables con las alas replegadas y la cabeza estirada sumergiéndose para capturar peces, a los que pueden alcanzar como volando bajo el agua. Generalmente duermen flotando sobre el agua, y llegando el momento de la reproducción, se reúnen en islotes y acantilados.